美国试图打破中国稀土的垄断局面

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据路透社报道,美国国防部承诺资助在美国本土建两个稀土分离工厂。这是朝向川普政权不再依赖中国关键矿物的目标前进了一小步。然而五角大楼的直接参与提高了本次任务的级别,旨在创建一个脱离中国的稀土供应链。

 一直到去年,美国很长一段时间几乎完全依靠进口的稀土化合物和金属。而根据美国地质勘探局(USGS),中国一直是美国最大的供应方,占美国进口总额80%。美国已经意识到,要打破这种依赖,不仅要靠政府的全力以为,还要联合持有相同理念的国家,从长远看,要在矿石到稀土磁铁的六阶段工艺链上下文章。

中国仍然控制全球稀土加工市场

美国已经重启稀土的生产。美国MP材料公司在2017年一次破产交易中购买了加尼福尼亚州帕斯矿山(Mountain Pass),该矿山去年就生产了26000吨轻稀土氧化物。值得注意的是,MP材料有中资公司盛和资源的股份,但美国政府还是选了MP材料进行美国的稀土开发。根据美国地质勘探局数据,其产量占全球产量的12%。此外,缅甸已经取代中国成为高污染的重稀土的供给国,去年总产量达22000吨。

虽然中国在全球稀土供应链第一级的主导地位正在削弱,但仍然控制着全球的稀土加工业,目前只有澳大利亚莱纳斯(Lynas )公司在马来西亚有加工厂。莱纳斯公司目前正于德克萨斯为基地的蓝线公司(Blue Line)合作建立了一家重稀土的分离加工厂。但问题是,在这些加工厂出来的氧化物仍要运到中国进行深加工。同样,美国帕斯山开采的原石都要运到中国,然后被精炼加工成化合物和产品以后再运回美国。  

从稀土原矿石开采加工到终端产品所涉及的各种价值链环节上,美国都面临着巨大的问题。拿生产电力车所使用的钕铁硼磁铁((NdFeB)举个例,目前稀土最广泛的应用就是这种磁铁上,而美国现在还没有生产这种磁铁的能力。随着汽车行业转型电力车,对这种材料需求会呈几何倍的增长。具有讽刺意味的是,通用汽车公司将其所拥有这种磁铁的两项原始专利中的一项卖给了中国,另一项则由日立公司从日本住友公司处获得。日立公司目前在中国境外的主要供应商。

中国掌握世界影响稀土生产的磁铁市场

莱纳斯公司的市场销售副总监鮑尔・利霍克斯对阿尔戈斯媒体透露说,磁铁的主要生产国是中国,所以它也是稀土氧化物产品的唯一客源。美国欧洲市场磁铁产量少到可以不计,所以要脱离中国市场开发别处是非常困难的。利霍克斯认为,要建立一个全套的从矿山开采到磁铁生产的供应链,需要政府和市场的支持。市场力量决定了帕斯矿山的关闭以及美国退出稀土生意,也同样决定着美国重复市场恢复稀土供应的能力,而这又取决于下游汽车公司的市场偏好,相较于刚起步的西方高价格的磁铁,这些公司更愿意选择低价格来自中国的磁铁。

虽然困难重重,美国政府还是在拼命努力加强稀土本土化,国防部直接资助企业增强稀土分离的能力。美国政府已经意识到它的扶持角色的重要性。美国参议员泰德·克鲁兹提出一个法案,为从事稀土生产加工以及使用美国制造磁铁的公司大幅度减税。

美国力图创建金属联盟重掌稀土控权

 为了重新获得稀土领域的掌控权,美国也正在意识到它需要盟友的合作。英国钕矿生产商Less Common Metals公司主管伊恩·希金斯(Ian Higgins)就曾对媒体说,他认为现在真想在中国以外建立一个稀土供应链,那需要有国家之间的合作。美国一直致力于和澳大利亚以及加拿大建立一个关键矿物的潜在连盟。

如果要填补国内磁铁制造的空缺,需要日本帮助是不容置疑的。日本除了日立这个规模供应商,它在摆脱对中国的稀土依赖方面有成熟的经验可借鉴。在十几年前日本就被中国列为禁止稀土出口国,它不得不自己寻找其他出路并取得成功。日本可以为向莱纳斯这些公司提供指导。

MP材料公司共同主席雅各·里庭斯基(James Litinsky)在接受阿尔戈斯白皮书采访说:“数十亿的供应链不可能一夜之间改变,但是供应链的变革是必须的,久而久一定会改变。”国防部对MP材料和莱纳斯和蓝线公司的资助迈开了第一步,尽管这条路会很长很艰难。

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